후코이단서 분리한 단당체 후코스, 낮은 흡수율 해결
대한캠텍, ‘마린후코스’ 국내 공급…고온·산성·염기성 조건서 상당한 안정도
입력 2021.11.30 14:56
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바다의 천연영양 덩어리로 불리며 많은 이목이 쏠렸던 ‘후코이단(Fucoidan)’은 이미 국내외 수많은 소비자가 섭취하고 있는 것으로 알려져 있다.

후코이단은 미역이나 톳, 다시마와 같은 해조류의 점액질에서 확인되는 성분이다. 일종의 식이섬유라고 볼 수 있으며 특히 아스코필럼 노도섬(Ascophyllum Nodosum)이라는 해조에서 많이 발견되는데, 그 양은 다시마의 12배, 톳의 4배 정도이다. 이는 북미, 북유럽에 주로 서식하며 현지에서는 샐러드의 소금 대체재로 이용하기도 한다.

후코이단은 ‘후코스(Fucose)’라는 단당체가 황산기로 결합돼 있는 다당체이다. 후코스의 분자식은 C6H12O5로 하이드록시기 하나가 수소원자로 치환된 구조로 돼 있으며 약한 단맛을 띄는 희소당이다. 이는 해조류뿐만 아니라 체내에서도 발견되는 성분인데, 인간의 모유나 소의 우유에서 확인되며 건강한 사람의 혈청 내에서도 존재하는 것으로 밝혀졌다.

후코이단은 후코스가 수십 개 연결된 고분자 형태이기 때문에 섭취하더라도 체내 흡수에 있어 높은 효율을 보이지 못했고 고함량 섭취 시에 효능이 좋은 것으로 확인됐다.

후코이단 흡수율의 문제를 해결하기 위해서 1959년 설립된 60년 전통의 일본의 야이즈 수산화학 공업주식회사, 도쿄 대학, 일본 과학기술진흥기구(JST)의 삼중 합작으로 후코스 단일 성분 분리에 기술을 집약시켰다.

이들은 수년간의 연구를 통해 분리에 성공해 다당체인 후코이단의 낮은 흡수율 문제를 해결했다. 또한, 단당체인 후코스의 안정성 확인 결과 고온 및 산성, 염기성 조건에서도 상당한 안정도를 보여줘 식품 및 건강기능식품의 원료로 높은 활용 가능성을 제시했다.

분리해낸 후코스에 대한 임상시험 결과 체지방감소 기능성 및 변비에 효과가 있음을 확인했다. 20세 이상 65세 미만 성인남녀를 대상으로 후코스를 150mg/일 섭취시킨 결과 내장지방 면적, 피하지방 면적, 총 지방량, 허리둘레, 엉덩이둘레에 있어 대조군과 비교 시 섭취 4주 후부터 유의한 결과가 확인됐다. 또한, 후코스 섭취 후의 배변 횟수도 눈에 띄게 향상됐으며 섭취 동안 계속 유지됐다는 설명이다.

체중 조절의 기전을 확인하기 위한 동물실험 결과 지방 축적 억제 및 지방 소비 촉진의 효과가 확인됐다. 먼저 후코스 투여 시 지방세포의 축적 과정에 중심 역할을 하는 PPARg라는 유전자의 발현량이 저하됐다. 이에 따라 지방세포의 비대화와 분비가 억제됐고 결론적으로는 지방 축적이 억제되는 효과를 보였다는 것.

또 다른 기전으로는, 지방세포에서 분비되는 단백질의 일종인 아디포넥틴(Adiponectin)의 생성을 유도했으며 이는 지방의 대사를 활성화시켰다.

후코스에 관한 연구는 꾸준히 진행되고 있으며, 현재 일본 유명 식품 학회 및 지면에 수차례 게재된 바 있다.

2021년도부터 야이즈 수산화학에서 독점적으로 ‘마린후코스’라는 제품으로 상업화를 시작했으며 국내에서는 대한켐텍 주식회사를 통해 해당 원료를 수입할 수 있다.

한 업계 관계자는 “현재 후코이단을 통해 효과를 보기 위해서는 고가의 제품을 고함량 섭취해야 하는데 후코스로 이러한 번거로움을 막을 수 있을 것”이라며 “후코스 섭취 시 적은 양으로도 동등한 효과를 볼 수 있을 것”이라고 말했다.
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