오미크론, 면역회피로 재감염…"더 자세한 연구 필요"
오미크론, '이전 대유행 때보다 높은 재감염'…"증상 경미하지만 방심은 금물"
입력 2021.12.09 06:00 수정 2021.12.09 06:37
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지난 7일 전국 확진자가 7,000명을 넘어서면서 코로나19의 기세는 전과 비교할 수 없게 됐다.

게다가 최근 화두에 오르고 있는 ‘오미크론’ 변종은 아직 연구가 진행중인 가운데, 남아프리카 공화국에서 진행한 연구결과에 따르면 오미크론 변종은 코로나19 재감염을 일으킬 수 있는 것으로 나타났다.

델타 변이보다 높은 전파력을 보여주고 있는 오미크론 변이는 지금 전세계로 확산되고 있다.

최근 남아프리카 공화국에서 진행된 연구결과에 따르면 오미크론 변종이 기존 변종보다 3배 이상 재감염 확률이 높은 것으로 나타났다.

일부 전문가들은 이러한 오미크론의 면역회피 능력 때문에 기존 다른 변종보다 빠른 확산세를 보이고 있다고 주의했다.

연구진은 남아프리카에서 코로나19 바이러스에 감염된 279만 6,982명의 확진자들을 대상으로 연구 분석했다. 연구에 포함된 확진자들은 지난달 27일을 기준으로 최소 90일 이전에 감염 사실이 확인된 사람들이다.

이번 연구의 기준은 90일 전에 처음으로 양성 판정을 받은 환자들 중 90일 이후에도 다시 양성 판정을 받은 사람들은 재감염이라는 전제하에 진행됐다.

연구진은 1차, 2차, 3차 유행동안 재감염 위험도에 차이가 있는지 분석했다. 2차 유행은 베타 변이가 주된 원인으로 꼽혔으며 3차는 델타 변이가 주된 원인인 것으로 파악됐다. 여기서 연구팀은 지난 11월부터 시작된 재감염의 주된 원인은 오미크론에 의한 재감염이라고 추정하고 있다.

그 결과, 35,670(1.3%)의 환자에게서 재감염의 사실이 파악됐다. 남아프리카에서는 지난 1월 베타 변이에 의한 유행이 극에 달했으며 지난 7월에는 델타 변이에 의한 대유행이 최고조 달했다.

이후 오미크론 변종이 확인된 11월 역시 재감염이 급증했다.

연구진은 이번 재감염 사태는 ‘면역회피(Immune escape)’에 의한 것으로 추정하고 있다. 면역회피란 바이러스의 감염된 경험이나 백신 접종을 통해 얻은 면역력을 우회해 감염되는 것을 의미한다. 

이에 전문가들은 좀 더 정확하고 나은 설계의 실험이 필요하다고 말했다.

크리스 콜먼(Dr. Chris Coleman) 영국 노팅엄 대학 감염 면역학 박사는 “이번 연구 결과는 새로운 변종 오미크론이 면역회피 능력을 통해 재감염을 일으킬 수 있다는 것을 확인한 것”이라고 설명했다.

이번 연구결과에 대해 일부 전문가들은 오미크론 변이가 지금 진행중인 공중보건 정책에 굉장히 큰 영향을 미칠 수 있다고 전했다. 오미크론 변이가 전염성이 강하고 면역회피 능력을 통해 재감염을 일으킬 수 있다면 이는 엄청난 확산세로 이어질 수 있다는 것.

아르투로 카사데발(Dr. Arturo Casadevall) 존스 홉킨스 공중보건대학 박사는 “다행히 아직까지 오미크론 변이의 증상은 가벼운 증상만 나타내고 있고 사망자도 기록되지 않았지만 오미크론의 재감염 능력이 좀 더 정확한 연구를 통해 확인된다면 이는 매우 염려되는 일”이라며 “오미크론 변이가 다른 변이에 비해 더 큰 변이를 일으켜 기존 코로나19 면역 시스템으론 오미크론을 방어하기 충분하지 않을 수도 있다”며 우려했다.

그렇다면 기존 백신은 오미크론 변이에 효과가 없는 것일까?

전문가들은 현재 백신이 오미크론 변이에 얼마나 효과가 있는지 아직 단정하기 어렵다고 이야기했다. 남아프리카에서 진행한 연구 당시 남아프리카의 예방접종 수준은 매우 낮았기 때문이다. 이번 연구에서 재감염이 의심되는 사람들의 접종 현황은 알려지지 않았다.

다만 백신이 감염을 막지 못하더라도 오미크론 변이 및 코로나 중증을 예방할 수 있다는데 의견을 모았다. 따라서, 전문가들은 오미크론 변이에 대해 더 많은 데이터를 얻을 때까지 가능한 많은 사람들이 백신을 접종하는 것을 권장했다.

마이클 헤드(Dr. Michael Head) 사우스햄턴 대학 글로벌 보건 박사는 “앞으로 오미크론 변이에 대한 데이터가 나오는데 시간이 걸리겠지만, 가능한 많은 사람들이 가능한 범위 내에서 백신을 접종 받을 것을 당부한다”고 전했다.

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