mRNA 보유국 된 일본…한국은 언제쯤?
SK바사·GC녹십자·에스티팜·한미약품 등 개발 진행 중…"정부의 적극적 지원 필요"
입력 2023.08.08 06:00 수정 2023.08.08 10:36
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일본에서도 mRNA 백신이 개발된 가운데 우리나라 기업들도 mRNA 개발에 힘을 쏟고 있다. 사진은 mRNA를 표현한 이미지. © 아이스탁

일본도 코로나19 mRNA 백신 개발에 성공,  '백신 자주국’ 대열에 들어섰다.  국내에선 mRNA 백신 개발이 미뤄지고 있어  정부가 적극적인 행동에 나서야 한다는 목소리가 커지고 있다. 우리나라는  유전자 재조합 코로나19 백신만 허가된 상황이다.

한국바이오협회는 일본 다이이찌 산쿄가 개발한 코로나19 mRNA 백신 ‘다이치로나(Daichirona)’가 후생노동성으로부터 승인을 취득했다고 7일 밝혔다. 다이치로나는 일본 기업이 만든 최초의 mRNA 기반 코로나19 백신으로서 이름을 남기게 됐다.

mRNA(messenger RNA) 백신은 20년 전부터 개발하고 있었으나 백신으로 실제 사용된 것은 코로나19 백신이 최초다. 현재 전세계 제약사 및 대학들이 다양한 질병에 대한 mRNA 백신 R&D를 활발히 진행하고 있다.  특히 고형 종양, 흑색종, 교모세포종, 유방암, 난소암, 비소세포 폐암, 췌장암 및 대장 종양에 대한 치료용 백신에 집중하고 있다.

한국바이오협회에 따르면, 다이치로나는 코로나19 오리지널 균주를 가지고 18세 이상 성인을 대상으로 한 임상에서 화이자 및 모더나 백신과 유사한 수준의 바이러스 중화항체를 생산하는 것으로 나타났다.

다만, 코로나19 오리지널 균주에 대응해 개발된 다이치로나는 현재 우세종인 오미크론 하위변이체(XBB)에 작용하는 것은 아니다. 그렇기 때문에 오는 9월부터 시작되는 일본 내 코로나19 부스터 백신 접종에선 사용되지 못한다. 다이이치 산쿄는 올해말 완료를 목표로 오미크론 하위 변이체인 XBB1.5가 포함된 단가 백신을 개발 중이다.

일본의 코로나19 백신 개발은 다른 나라들보다 다소 늦은 편이다.  일본 정부는 자국의 코로나19 백신 개발이  늦어지자  적극 나섰다.  2021년 6월 국가 백신 개발 및 생산 전략을 채택하고 5개 코로나19 백신 개발을 위해 1700억엔(한화 약 1조 7000억원) 투자를 감행했다. 이와 더불어 백신 연구를 위한 인적 및 재정적 지원, 신속한 규제 프로세스, 바이오 스타트업 및 투자자 유인 등을 추진했다.

우리나라 정부도 지난해 7월 코로나19 팬데믹을 거치며 미래 감염병에 대응하기 위한 미래 백신 개발 ‘K-바이오 백신 펀드’를 조성, 2025년까지 1조원 규모의 투자금 마련에 나섰다. 하지만 투자 심리가 위축되고 미래에셋벤처투자가 운용사 자격을 반납하면서 펀드조성에 빨간불이 켜졌다. 2500억원에 대한 공백이 생기면서 '반쪽’짜리 백신펀드라는 이름표를 달고 있는 상황이다.

국내 바이오기업들도  mRNA 백신 개발에 나서고 있어 정부의 실직적인 지원이 더욱 절실한 상태다.  SK바이오사이언스는 유전자재조합 백신으로 다이치로나보다 앞서 허가를 받은 우리나라의 ‘스카이코비원’ 개발 경험을 바탕으로 세포유전자치료제와 차세대 플랫폼을 통한 mRNA 백신 개발을 진행하고 있다.  스카이코비원의 경우 오미크론에 대한 효능은 확인됐으며 BN.1, XBB에 대한 효능은 확인 중에 있다. 스카이코비원은 현재 1차 접종부터 부스터 백신 접종에 사용되고 있다. 특히 mRNA 접종이 불가능하거나 접종을 기피하는 사람들에게 장기간 안전성이 확인된 단백질 재조합 백신으로서 접종 대안으로 자리매김하고 있다.

GC녹십자 역시 대상포진, mRNA 인플루엔자 백신 개발에 몰두하고 있으며, 현재 대상포진 백신은 미국 자회사 큐레보를 통해 임상 2상을 진행하고 있다.

에스티팜은 자체 개발한 ‘STLNP 플랫폼’ 및 캡핑 기술인 ‘SmartCap’을 통해 코로나19 백신 후보물질에 대한 개발을 진행 중이다. 회사는 현재 임상시험을 통해 두 기술에 대한 유효성과 안전성을 평가하고 있으며, 검증이 완료되면 mRNA 의약품 CDMO 사업 확장까지 나선다는 계획이다.

한미약품은 암을 유발하는 유전자 돌연변이 KRAS를 타깃으로 하는 mRNA 기반 암 백신을 개발하고 있다. 지난 5월 미국암연구학회(AACR)를 통해 KRAS 돌연변이를 가지고 있는 폐암 쥐에서 종양 성장 억제 효력을 입증했다. 회사측 설명에 따르면, 암 백신 후보물질 ‘HM99462’는 메신저 역할을 하는 SOS1 단백질과 결합해 KRAS가 활성화하지 못하도록 억제하는 효능을 가지고 있다.

제약 업계 관계자는 “앞으로 다가올 전염병 대유행에 대비하기 위해선, 우리나라도 백신을 개발하고 생산할 수 있는 능력을 확보해야 한다”며 “mRNA는 다른 종류의 백신으로 개발할 수 있는 차세대 기술인 만큼, 정부의 보다 적극적인 지원이 필요하다”고 말했다.

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